李政昊率元太開創電子紙新藍海

進入元太在竹科的總部,映入眼簾的是布置活潑、生活化的show room,隨處可見電子紙看板,顯示各式資訊,電子紙的應用處處可見,辦公室的走的是工業風,與過去單調的廠辦風格迥然不同。元太董事長李政昊笑說,元太能在業界脫穎而出,靠的是創新和技術,公司當然要秀出不同氛圍。

元太是台灣老牌TFT LCD面板廠,卻毅然決然捨棄TFT LCD這個紅海市場,專注於電子紙顯示器,走出自己的一片天,更在IoT物聯網時代,找到獨特的定位。李政昊喊話,要讓電子紙成為顯示器產業中的一個關鍵技術,做到接近OLED面板的市場規模是元太的目標!以下是記者的專訪紀要。

問:近三年來元太的營收下滑,但是毛利率卻穩步上揚、突破40%。公司在營運面、體質上有哪些調整?

答:2017年到2019年公司營收下滑,但是獲利率明顯提升,平均毛利率達到48%。因為模組出貨比重降低,而材料銷售比重增加,使得利潤率提高。整體來看,雖然權利金收入下滑,但是獲利(bottom line)還是往上。

擴大物聯網生態鏈

當初決定拓展物聯網新應用市場、擴大生態鏈,如果完全自己做模組,能夠接觸的客人有限,而且產品開發時間長,所以希望找更多客戶一起合作。這是在E Ink(元太)最有挑戰性的地方,如何吸引夥伴投入,打造相關零組件、建立生態鏈。在還沒看到市場的時候,很多人不願意投入,所以這幾年元太也會自己下去投資生態鏈,而且一旦開花結果,元太也有回報。

這幾年來元太從LCD製造商一直在轉型,轉到LCD面板廣視角技術授權、經營電子紙模組,到現在擴大生態鏈,供應材料、也做模組,和許許多多夥伴一起把市場鞏大的經營模式。

問:電子紙的創新應用愈來愈多、也逐漸打開市場,請您分享電子紙技術的發展趨勢以及市場機會。

強攻折疊式、彩色化

答:從技術面來看,主要有幾個開發方向,首先是軟性,以電子書閱讀器來看,很多人還是喜歡翻頁、拿書的感覺。未來電子書閱讀器的設計可能走向兩片屏,下一步走向折疊式,真的就像拿著一本書一樣。

彩色化也是一個重點,先前推出彩色電子紙,但是貼上彩色濾光片,少了類紙化的感覺,失去了電子書特色,而且市場不買單。所以我們重新思考,去年才真正做出ACEP,但是反應速度不夠快,無法做閱讀器。同時也積極開發其他彩色電子紙方案,投入彩色印刷電子紙(Kaleido),這一次客人接受度高,定位在漫畫書閱讀器。

海信推出5.84吋彩色電子紙手機、掌閱6吋彩色電子書、pocket Book 6吋、科大迅飛彩色電子書,市場反應不錯愈來愈多客戶接觸,現在彩色電子紙產能吃緊,公司積極擴產來滿足客戶需求。

另一個研發方向就是希望電子紙像紙一樣不需要電池,透過無線傳輸解決充電問題。行李標牌、物流標籤、電子貨架標籤、現在五年換一次電池,如果透過無線傳輸充電,普及率會更高。

從幾項新興應用來看,智慧物流、智慧教育成長潛力很大。智慧物流和行李箱標籤應用原本預期今年會有成績,不過受到疫情影響,行李箱標籤導入時間放緩,不過物流標籤客戶很有興趣。線上銷售一直在成長,像是亞馬遜這些龍頭大廠很願意去導入一些新的應用和技術,強化物流、庫存管理。

智慧教室和辦公應用接下來會快速成長,現在遠端教學、遠端上班成為趨勢,如果有電子筆記本寫完就傳給老師,很方便。JUSTWRITE很有成本競爭力,黑板有粉末、LCD螢幕太刺眼,中國十二五規劃中,智慧教育是很重要的一環,日本也在推2023年教育要全面數位化,預期在日本和中國會比較快看到成果。

搶賺智慧教育商機

智慧交通、智慧醫療都是穩健、高毛利的市場。智慧交通應用是標案性質,一些地方試點、反應不錯,城市就擴大去更換。除了公車站牌之外,香港停車收費系統也全面更換、台北也有部分路段導入。智慧醫療應用,在歐美等地也都有導入產品。

問:接任元太董事長已經九個月,公司獲利穩定提升、新應用也持續成長,中長期經營目標為何?

答:財務上來說,營收、獲利主要靠的是電子書閱讀器和電子貨架標籤,其他應用都是在培育當中,另外可以看到結合手寫功能的電子筆記本正在快速成長。過去幾年對於公司營收貢獻最大的電子書閱讀器市場成長停滯,今年彩色電子書閱讀器上市,如果加了顏色可以讓電子書閱讀器重返成長,對公司營運會有很大的幫助。

另外,智慧零售已經是有機成長,不需要刺激,反而是終端客戶拉著我們在成長,尤其在疫情之下,需求更強。在電子貨架標籤來看,元太自己的模組占比不到10%,大部分都是合作夥伴做的。而電子貨架標籤模組的生意也超過本身的產能,不過元太不願意跟客戶搶生意,因此依照產能接單。

進軍壁紙、衣服領域

其他新興應用還在耕耘,期望拓展出第三隻、第四隻、甚至第五隻腳,讓公司站得更穩。戰略上來看,元太希望提供電子紙材料,跟其他面板廠、模組商合作拓展市場,讓電子紙成為在顯示器產業中成為一個關鍵技術,接近OLED面板的市場規模是我們中期目標。

電子紙具有其他顯示器所沒有的「類紙」的特性,其實應用面不會僅止於顯示應用。就一般書籍市場來看,小說類書籍其實只占了30%,下一步希望拓展到其他市場,像是教育類,智慧教育這個趨勢帶來很好的市場機會。更長期來看,電子紙可撓曲、不易碎的特性,希望可以做到取代表面,做進壁紙、衣服等應用。

元太近五年營運

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小檔案
◎生日:1975年 
◎婚姻:已婚,妻為前永豐餘集團總裁何壽川之女何奕佳、育有一子 
◎學歷:美國塔夫斯大學電機工程學系
◎經歷:2006年進入公司並任職處長,歷任應用工程(FAE)、品質管理、電子紙事業部、商務發展部門主管;2010年擔任川奇光電科技(揚州)有限公司董事長;2012年任韓國Hydis公司董事長;2014年中升任元太總經理;2019年底擔任元太董事長 
◎ 現職:元太董事長


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