北美|加州致命野火的元凶

加州

加州近年野火造成慘重傷亡與財產損失,當地太平洋瓦電公司電線維護不良遭控是起火的元凶。

美國加州近兩年來森林野火燒不停,調查單位將災害原因歸咎於當地太平洋瓦斯與電力公司(PG&E)設備管線維護不當導致起火,未來賠償費用預估高達300億美元。無力償還的太平洋瓦電面臨企業存亡危機,最快將於1月底前聲請破產。

加州調查單位指出,太平洋瓦電共涉及1,500場野火,其中約17場是大型火災。以2017年10月8日索諾馬縣(Sonoma County)火災為例,當天刮起強風吹倒樹木,牽連年久失修的電線一起倒地,零星火花導致周遭草地燃燒,引發後來著名的「努恩斯大火」(Nuns Fire)。

人手短缺 管線維護不周

據加州森林及防火局(Cal Fire)數據顯示,這17場火災共波及193,743英畝土地、燒毀3,256棟建築並奪走22人性命。

身為加州最大電力公司,太平洋瓦電過去維護電線線路的紀錄不良。過去5年來,該公司努力降低森林起火風險,但卻徒勞無功。

據主管機關與員工說法顯示,太平洋瓦電面臨的挑戰十分嚴峻,包括老舊須替換的電線長達數千英里、須修剪的樹木多達數百萬棵等。

據2018年1月的統計,太平洋瓦電電力線路與1.2億棵樹木有所接觸、恐有起火疑慮,該公司計劃每年至少裁剪140萬棵樹。但是部分樹木位於私人用地、必須事先取得地主同意,更增添修剪樹木的難度。

而太平洋瓦電同時面臨專業人手短缺問題。在2014年至2016年期間,該公司遭控錄取資格不符的契約工從事維修工作,而這可能是管線維護不周的原因。

賠償金額 看300億美元

但太平洋瓦電並未意識到森林野火的嚴重性。在經歷2017年多場野火後,該公司在多達660頁報告裡將野火列為第五大安全風險,排名甚至在員工職災後面。

民主黨參議員希爾(Jerry Hill)表示:「他們一而再、再而三地輕忽野火風險,完全不了解狀況嚴重性。」

太平洋瓦電1月時宣布,執行長威廉斯(Geisha Williams)承擔責任而辭職下台,該職位將由執行副總裁兼法務長賽門(John Simon)暫代。

但該公司未來仍須面對數十起法律訴訟,提告人包括受害居民與保險業者等。加州政府甚至打算提出刑事訴訟,指控該公司未能妥善修理自家管線設備,導致許多人慘死於野火意外。

分析師指出,太平洋瓦電須負責的災害賠償金額上看300億美元,相當於該公司1月初市值91.2億美元的3倍。

事實上,太平洋瓦電去年10月中的市值仍然高達253.3億美元,但是如今卻遭到投資人看衰、股價一落千丈。而面對如此龐大的賠償金額,太平洋瓦電打算最快於1月底,依據《破產法》第11章聲請破產保護。

加州公共事業委員會(CPUC)前主管奧唐納(Arthur O’Donnell)表示:「這是一間面臨倒閉的公司,現在根本沒有任何出路可言。」


精句選粹

Analysts have pegged PG&E’s wildfire liabilities as high as $30 billion. That is triple its market value of $9.12 billion.

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