世界末日降臨 犁與堅果哪個能救命?

世界有取之不盡的堅果,

但人類的智慧點亮了文明契機…

試想世界末日、文明終結,沒有手機、網際網路甚至電等現代科技可用的那一天,倖存者用什麼東西重新開始?「犁!」世界科學史家James Burke給了簡單卻具革新技術的答案,最早就是犁讓人們從遊牧生活走向農業生活,開啟文明進展與現代經濟;當然,你也可以像喀拉哈里布沙漠的希曼人一樣,至今過著狩獵採集,吃堅果和動物的日子。

世界有取之不盡的堅果,但人類的智慧、渴望卻不斷在改善、發明,犁的故事是一種新概念改變了生活方式、經濟力量,甚至男女關係,進而開啟書寫、財產權、化學肥料等其他發明契機,也創造出一批贏家與輸家,許多發明更涉及全球資訊、金流、供應鏈運作。

本書作者提姆.哈福特(Tim Harford)以50個最有梗的發明,提醒人們不要粗略看待發明,以為只是解決問題的方案,可以賺大錢,更多的是以出人意料方式形塑我們的生活,甚至製造一些新問題或傷害,許多形塑經濟的發明,更可能翻轉或顛覆錯綜複雜的經濟網絡。

工業機器人的發明就是一例,每5年呈倍數成長,他們可以採萵苣、當酒保和醫院清潔工,更多像是Kiva機器人在亞馬遜倉庫從架上撿貨並搬運貨架給人類。機器人大軍正在翻轉製造業生產基地,從過去一窩蜂到廉價工人聚集的新興市場從事「離岸」製造,到現在「回岸」製造最夯。

近年弱人工智慧(Narrow AI)發展加速讓人驚艷,這是一種能將單一事情做好的演算法,例如下圍棋、臉書人臉辨識,IBM華生AI系統已經比醫生更能診斷出肺癌,在預測可能贏得訴訟論證方式上,或提供投資建議,AI軟體都跟有經驗的律師、投顧一樣在行。

但經濟學家Eric Brynjolfsson、Andrew McAfee發現機器人與AI也掀起一股奇怪的經濟潮流,以往較高的生產力意味更多工作與更高薪資,但如今在美國生產力提升,工作和薪資卻沒跟上腳步,呈現「長期增長停滯」,工作與生產力脫鉤,沒有足夠消費需求刺激經濟成長,即便利率降到0也沒用。

獲利保證是持續激發創意的誘因,智慧財產權就是一個用有時效性的專利酬賞成功的發明家。但這也是一把雙刃劍,如果智財權時效過長、範圍更廣,會扼殺創意的可能。

發明也帶給各國政府與企業機構管理者更大挑戰,發明可以為善也可為惡,如何管理「雙重用途」技術的風險至關重要。許多發明的潛力來自互相結合,好比電梯、空調系統加鋼筋混凝土變成摩天大樓;但四軸無人機加臉部辨識系統、地理定位軟體、槍枝數位型板後,卻可能是一部自動暗殺無人機。

再拿美朝爭鋒的核彈危機來說,之前只有大國負擔得起核彈計畫,現在小國也辦得到,還有愈來愈多人有能力自建實驗室,利用基因方法製作細菌武器或新機器,是引發國際社會和政治動亂的隱憂。

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