元宇宙先行者》科幻作家史蒂芬森 Metaverse元祖

臉書創辦人祖克伯10月底拋出震撼彈,宣布將臉書更名為Meta,朝打造「元宇宙」(Metaverse)的願景邁進,「元宇宙」儼然已成科技界的當紅炸子雞,而該詞源自美國科幻作家史蒂芬森(Neal Stephenson)的小說作品。

「元宇宙」是一個虛擬世界,現實世界的人可浸淫在其中生活、工作、玩樂,打破現實與虛擬的疆界。此一未來感十足的概念,追本溯源竟是出自將近30年前的小說。「元宇宙」一詞,首次出現在史蒂芬森1992年的科幻小說《潰雪》(Snow Crash)。小說中一般人可透過數位虛擬分身(digital avatars)探索網路世界,常被當成逃離反烏托邦現實的出口。

將近30年後的今天,臉書執行長祖克伯昭告全世界要打造「元宇宙」,微軟、線上遊戲平台Roblox、遊戲開發商Epic Games也要催生自己的「元宇宙」。

史蒂芬森如今是虛擬實境(VR)新創公司Magic Leap的首席未來學家,此前曾短暫在亞馬遜創辦人貝佐斯旗下的太空公司「藍色起源」(Blue Origin)擔任顧問。他日前告訴新聞網站Axios,與祖克伯沒有任何交流接觸。

《潰雪》這本29年前的小說,虛構出以21世紀初為背景的悲慘世界:全球經濟崩潰,聯邦政府失去大部分控制權,反被少數企業巨頭把持。小說主角披薩外送員Hiro Protagonist,工作以外還有電腦駭客身分,把「元宇宙」當作逃避現實的出口,戴上護目鏡和耳機後便可進入這個虛擬世界,以量身訂做的虛擬分身穿梭其中。

《潰雪》的角色使用耳機,聽起來近似今日的VR頭戴式裝置,Meta旗下的Oculus品牌已開發多款相關裝置。祖克伯貼文聲稱,用戶想「完全沉浸」在Meta打造的「元宇宙」未來世界,這類技術不可或缺。

虛擬分身也老早就存在,現身電玩遊戲好幾十年,Roblox、微軟Xbox遊戲《當個創世神》(Minecraft)或Epic Game線上遊戲《要塞英雄》(Fortnite)的玩家,很安於以虛擬分身探索虛擬世界。用戶每年為虛擬分身購買數位服裝及配件的花費,料有數十億美元,不吝替虛擬化身添置行頭,將成為Meta這類「元宇宙」公司的貨幣化(monetization)要素。


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