北科大校友蕭美琛當選美國國家工程學院院士

美國國家工程學院(NAE)美國時間10月6日舉行年會,正式歡迎2019年新科院士就任。臺北科技大學校友、石油業巨擘埃克森美孚(ExxonMobil)前資深科技顧問蕭美琛獲選為該院美國籍院士,表彰她發明新型合成潤滑油的卓越貢獻。

NAE是美國工程界最高學術團體,與美國國家科學院、美國國家醫學院齊名,是美國三大國家級學術院之一。台北出生、今年69歲的蕭美琛,因發明領先業界抗磨耗性能的新合成潤滑油,用於美孚1號機油(Mobil 1 lubricant),與台積電創辦人張忠謀、美國超微AMD執行長蘇姿丰、中研院院長廖俊智等人並列為NAE院士。

蕭美琛1970年從臺北工專化學工程科畢業(臺北科技大學前身),1976年取得美國羅徹斯特大學物理有機化學博士學位;畢業後,曾短暫服務於美國氰氨公司(American Cyanamid),隨即進入美孚化學(Mobil Chemical)擔任研究化學家發揮所長。隨著埃克森(Exxon)和美孚(Mobil)合併重組為全球最大民營石油商,蕭美琛於2002年升為埃克森美孚全球研究與工程中心資深科技顧問,這是該公司最高階的技術頭銜,蕭美琛成為該公司第一位擁有此頭銜的女性。

蕭美琛主要的商業成就之一,是發明新型合成材料SuperSyn™,並以此材料用於製作馳名全球的美孚1號機油。這項機油採用新型合成材料的專利抗磨技術,讓機油在高低溫環境下都能有效保護引擎、降低油耗,減少汽油消費量及排廢物,對整體社會大有益處。美孚1號現為Porsche、Mercedes-AMG、Aston Martin、Nissan GT-R和McLaren等超級跑車的原廠指定機油。

由於在潤滑油領域的突破性貢獻,蕭美琛曾於2007年獲得美國化學學會工業化學獎(ACS Award in Industrial Chemistry)、2005年及2014年二度得到創新界譽為「奧斯卡獎」的愛迪生獎(The Thomas Alva Edison Award)等多項榮譽,迄今她已坐擁108項美國頒發的專利及200多項公布的外國專利。

以女性科學家之姿在保守的石化業闖出一片天,蕭美琛表示:「當我擅長某領域,別人仰賴我指引方向,我也不想讓自己失望,這種內在動力鞭策我不斷開發新想法。隨著年齡增長,我逐漸累積知識及技術,和同事也有更深入的合作,運用雪球效應,就能滾出更多好點子。」

「我相信每個人都能擁有創造力,」她透露自己維持長期創造力的秘訣:「首先,你要保持思想開放,判斷問題的根本原因。其次,你得在特定領域擁有堅實的基礎訓練。第三,你必須願意做頭腦演練及實際實驗,去試所有可能,再決定往前進的最佳道路。」

蕭美琛退休前為埃克森美孚全球研究與工程中心資深科技顧問。圖/北科大提供
蕭美琛退休前為埃克森美孚全球研究與工程中心資深科技顧問。圖/北科大提供

蕭美琛15歲考上臺北工專時,母親告訴她:「我們腳上的鞋、洗手的肥皂、寫字的紙,沒有化學和化工是做不出來的,化學領域很有未來。」因此與化工結下不解之緣。念臺北工專的最後一年,她在報紙上讀到漏油事件,到學校圖書館把能找到的相關書籍期刊都讀過,寫出一篇技術論文投稿學校刊物,她笑稱:「這是我第一次研究石油,當時可沒想到這會變成我一生的工作。」

蕭美琛特別感念臺北工專帶給她的教育涵養,「我們的技職課程強調科學及科技的實作面,師資都有豐富的業界實戰經驗,這可不是每間大學都有的務實氛圍。我還記得有一位台糖來的老師,他常指出書中知識的實用性,鼓勵我們用心思考,針對問題對症下藥,當時學到的工程科學基本知識非常受用,尤其是我日後要解決石油化學、石油煉製這些工程方面議題的時候。」

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