北美|機器人大軍來襲

全球公司行號不僅要面對供應鏈瓶頸,還要應付勞力短缺的問題,

不過這些挑戰剛好加速企業自動化的腳步,

透過引進機器人來突破營運的困境。

隨著公司難於招聘足夠的工人來完成不斷增加的訂單,機器人進駐工廠和生產線的比率也不斷上揚。

根據機器人產業貿易組織美國先進自動化產業協會(Association for Advancing Automation)資料,與2021年同期相比,今年首季美國職場機器人的訂單大增40%,增幅創歷史新高。該機構還表示,在歷經多年的停滯或訂單量下滑之後,2021年機器人訂單激增22%,總值來到16億美元。

職場機器人訂單大爆發

企業主管指出,薪資上漲以及勞工短缺,加上與新冠疫情相關的曠職情況大增,已造成部分製造商對機器人的看法改觀。半導體、醫療設備和航太零件封裝製造商Delphon Industries的執行長蒙塔諾(Joe Montano)說:「以前,大家的做法就是用人解決問題,而不是找一個更好的解決方案。」

總部位於加州海沃德的Delphon Industries今年1月時因疫情肆虐,整個月有四成的時間停工,蒙塔諾表示,停工狀況迫使公司今年稍早加購三台機器人。

與其他一些工業化國家的製造商相比,美國製造商通常勞動力充足且工資穩定,因此採用機器人技術的速度較慢。根據國際機器人協會的數據,美國平均每1萬名工人部署的機器人數量歷來都落後給南韓、日本與德國。

多年來,北美工業機器人使用一直集中在汽車行業,機器人主要承擔重複性工作,例如組裝進行焊接。美國先進自動化產業協會指出,雖說汽車製造商和汽車零件生產商在2016年占機器人訂單比重高達71%,但2021年已下降至42%。

與此同時,機器人則進軍包括食品生產、消費品和製藥等其他領域。企業高層表示,功能的提升讓機器人可以執行兼具力量與靈活性的任務。

Athena Manufacturing是一家製造和加工用於半導體、能源和航太工業的金屬設備的公司,財務長紐曼(John Newman)指出,「客戶一直在增加訂單,公司急缺人力,但就是找不到輪值的人手。」

這家位於德州奧斯汀的公司在過去18個月中總共添購七台機器人。紐曼說,Athena投入機器人的花費超過80萬美元,其中光是一台研磨機器人就斥資大約22.5萬美元,這些投資並非是要降低成本,而是提高Athena處理訂單的能力。

紐曼表示,一名工人在機架上打磨焊縫通常需要約三個小時才能完成,但機器人不用30分鐘就能做到。

工廠對自動化依賴日增

日本工業機器人製造大廠發那科(Fanuc)美國分公司執行長奇科(Michael Cicco)表示,「機器人愈來愈容易操作,以前企業都會認為自動化不是太複雜就是費用太高,難以推動。」

麻省理工學院經濟學教授艾斯莫格魯(Daron Acemoglu)指出,工廠對自動化的依賴日增將導致勞動力供過於求,這將在未來幾年壓低工資,除非美國其他產業能夠吸收這些失業的製造業工人。

他還說,「自動化的速度若極快,將會取代大量的就業機會,勞力短缺的情況只是暫時的現象,不可能持久。」

精句選粹
Robots pick up more work at busy factories.

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