北美|托育問題引爆離職潮

雖然美國疫情逐漸退散,但先前受創的托兒機構卻因為尚未完全恢復正常,

導致全美數百萬勞工被迫辭職在家照顧幼兒,

其中又以女性受影響最為嚴重。

儘管目前全美大部分孩童都已回到學校上課,許多托兒中心也逐漸重新開放,但由於這場疫情導致許多托兒機構歇業,或是保育人員乾脆離職,讓苦於找不到人照顧幼兒的父母,只好辭職在家照顧小孩。

根據美國普查局10月發布的統計數據顯示,過去四周有高達700多萬的成人必須在生活與工作上進行調整,主要是他們找不到托兒中心照顧5歲以下幼童,迫使這些成人必須接手照顧工作。

女性勞參率1970年代來最低

專家指出,美國托育問題無解,已令女性勞動參與率下滑到1970年代以來最低。全美女性法律中心針對政府的資料進行分析,發現9月份有逾30萬名20歲以上的女性離開就業市場。

法律與社會政策中心的政策副執行董事馬修(Hannah Matthews)警告,「新冠疫情讓這個國家的托育環境更加惡化」。她解釋托育產業在疫情爆發前就處在麻煩當中,然而疫情出現更使情況雪上加霜,加速許多托兒中心被迫關門。有些是永久歇業,有些雖然重新營運,卻必須支付更高的健康與安全成本,例如必須縮減規模、保育人員與幼兒的比率要降低,以及需要保持社會安全距離等。

馬修還補充,許多托兒中心在疫情期間曾多次關門,主要原因是保育人員的不足或是幼兒生病、讓營收大幅縮水而無法繼續支撐下去。統計指出,自2020年2月到9月這段期間,約有11萬名的保育人員出走。

逾10萬托兒機構因疫情關門

另外根據全美幼童教育協會公布的2020年調查指出,超過10萬家托兒機構曾在疫情初期關門,自此之後約有十分之一的托兒工作就因此永久流失、不再回流。

由於找不到托兒中心幫忙照顧幼兒,使得許多美國民眾因此也陷入為難的處境。普查局統計指出,近三分之一父母因為找不到托兒機構,必須動用假期、病假或是其它有薪假在家照顧幼兒。

還有近四分之一父母要用到無薪假、另外還有25%的父母則要減少工作時間來照顧孩子。總計約有200萬民眾一邊忙著工作,一邊忙著看顧小孩。然而不論是在哪個方面,為解決托育問題,被迫進行工作與時間調整的女性人數都多於男性。

這也導致部分父母乾脆離開就業市場,或是轉換到要求較低的工作。

蔓佛迪(Louise Manfredi)就是其中之一。她在2020年9月生下第一個小孩後,今年1月已經回到雪城大學、繼續助理教授的工作。之後她利用學校提供的一個學期的研究假期,讓她得以重回家庭、安排自己的時間。至於她的先生在一家生技公司任職,由於兩人工作時間不同,所以可以輪流照顧他們的新生女兒。

雖然這樣的安排有效,不過卻讓人感到疲憊不已。蔓佛迪通常在早上、晚間與周末工作。

原本她應該在今秋回復教職,但直到現今卻依然找不到任何合適的托兒機構。這對夫婦因而求其次、開始尋找保母。不過該過程一點也不輕鬆,在面試50多名候選者後,他們挑中的一名保母在做了三天後,就辭職不做。還有其他保母則是拒絕蔓佛迪希望她們接種新冠疫苗的要求。

到了最後,蔓佛迪只能被迫在秋季學期開始時,向學校申請放無薪假。

36歲的蔓佛迪說:「這一切都讓人感到相當沮喪」,她想到自己過去如此努力的工作與讀書,好不容易才在大學得到這份教職,如今她卻陷入照顧幼兒的困境而無法脫身。她還擔心她的經歷會成為負面教材,降低女性對夢想追求的意願。

精句選粹
Experts say the shaky child-care situation is contributing to the lowest labor-force participation rates among women in the U.S. since the 1970s.

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