歐洲|新冠疫情恐掀失智潮

專家擔憂新冠病毒可能對腦部神經造成損傷,

導致痊癒後罹患失智的風險大增,

或使失智症狀提早顯現。

總部設在英國倫敦的國際阿茲海默症協會(Alzheimer’s Disease International,ADI)警告,長期來看,此波疫情可能導致失智人口大幅增加,呼籲世界衛生組織(WHO)和全球政府重視這個問題,應該「迅速追蹤以及研究新冠病毒對罹患失智症比率的潛在影響」。

ADI指出,一些研究顯示,感染新冠病毒可能提高引發失智的可能性,也令失智症狀提早顯現。

失智一般是指掌管記憶、思考、行為與情感的腦部逐漸退化。阿茲海默症是最常見的失智型式,目前也尚未出現有效的治療藥物。

ADI提到,短期來看,失智症人數增長可能會暫時趨緩,這是因為許多失智病患染疫病逝。根據估計,所有新冠病毒死亡人數中,失智者約占25~45%。但以長期來看,由於新冠病毒可能傷及患者神經系統,反倒造成失智人數驟增。

根據約翰霍普金斯大學資料顯示,自2019年底疫情從中國爆發以來,迄今累計確診人數達2.19億,死亡455萬人。但外界認為,全球實際感染人數可能不只於此,因有些案例未被驗出。

ADI執行長芭芭里諾(Paola Barbarino)指出,全球許多失智專家相當憂心失智與新冠病毒的神經症狀的關聯,該協會建議應該進行更多研究。

長期慢性影響成隱憂

ADI是代表全球逾100個阿茲海默症和失智症協會的組織,旗下由多位失智症專家組成的醫療與科學顧問委員會已設立一個工作小組專門進行研究,並針對因應之道提供建言。

認知神經學家、該顧問委員會主席亞特里博士(Dr. Alireza Atri)表示,他「尤其擔憂所謂新冠病毒長期慢性症狀的影響,意即病患在康復後可能出現的持續情況,包括失去味覺與嗅覺、腦霧(brain fog)、頭腦不清、在專注、記憶與思考方面出現困難。同時身兼Banner Sun健康研究中心主任的亞特里博士指出,新冠病毒會損害與堵塞大腦微血管、破壞身體免疫系統並造成發炎,這些症狀可能更易使大腦受損,導致失智這類神經系統失調症狀提前出現。

威脅腦血管和免疫系統

根據WHO估計,全球失智人口約5,000萬,每年新增將近1,000萬人。

另據ADI研究指出,即便在疫情之前失智案例就已逐年攀升,估計由目前5,500萬人,到2030年時增至7,800萬人。與失智相關的年度成本(包括醫療照護與費用)未來將上看2.8兆美元。

芭芭里諾表示,「我們呼籲WHO、全球政府與研究機構重視和投入更多資金於該領域的研究與建立資源,避免被即將來臨的失智浪潮淹沒。」

她提到,只要更多地瞭解新冠病毒與失智的關聯,就能有助於相關單位因應失智案例大增的情況,人們也能儘早發現症狀,「瞭解失智症狀的警告訊號,對症狀有更多認識,就可讓病患取得更多資訊、建議與支持」。

她說:「我們需要人們警覺到新冠病毒長期影響與失智的連結,他們能夠自我監視症狀與追蹤。」

精句選粹
Covid could trigger a spike in dementia cases, say Alzheimer’s experts.

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