北美|污水成監測疫情利器

美國中央與州政府投入資金展開污水檢測計畫,

藉由檢驗污水以評估病毒相對水準,

得以提前掌握疫情走勢。

加州戴維斯(Davis)居民在7月時發現,該市部分地區新冠病毒感染人數可能增多,這歸功於一項愈來愈受歡迎的追蹤疫情方式:廢水檢測。

近來新冠病毒感染與住院人數雖遠低於先前高峰,但已再度攀升,愈來愈多公衛官員如今將焦點轉向下水道的污水,藉此監看新冠病毒傳播情況,盼能提前觀察疫情爆發的初期跡象。美國疾病管制與預防中心(CDC)規劃提撥3,300萬美元給予31家公衛實驗室,在未來數月啟動污水檢測。

在人口6.8萬的戴維斯,公衛官員和研究員在多個廢水樣本中發現新冠病毒陽性反應,另在病患樣本中驗出Delta變種病毒,促使當地官員立即發布警告,在鄰近三個地區的住家門把掛上藍色標誌,鼓勵人們進行病毒檢測。

民眾篩檢率下滑

加州大學戴維斯分校土木與環境工程學系助理教授、同時也是該市污水檢測計畫負責人畢雪爾表示,「由於人們篩檢率下滑,而且每個地區的疫苗接種率不同,這使得污水監測變得更有用。」

隨著美國鬆綁許多數的防疫限制,人們認為疫情威脅已遠離,所以普遍不會去進行病毒檢驗。此時污水檢測就能夠提供社區病毒相對水準的概況,可提前判斷疫情趨勢,為公衛機關提供重要參考資訊。

根據CDC數據,截至7月15日該周,美國實驗室每日大約處理59.9萬份的新冠病毒篩檢,近6%呈現陽性反應,反觀6月該比重約2%。

許多公衛官員指出,污水監測具有預警效果,因為在疫情升溫之前,污水的病毒水準可能就已上升。人們感染病毒可能要經過數日才會出現症狀,然後再去接受篩檢,但染疫者早就排放病毒到污水裡。

能提早預防疫情擴散

污水監測已經用在監測大學宿舍、監獄等據點疫情惡化的情況。德州大學奧斯汀分校流行病學家巴夫納尼(Darlene Bhavnani)指出,「如果我們想要提前發現疫情以及盡早預防擴散,這可能是相當重要的策略。」

巴夫納尼和其他公衛專家皆認同,感染人數仍不多時,污水檢測是最有效的作法,一旦病毒肆虐各地、到處的污水檢測皆呈現為陽性,效果則大打折扣。

一直以來,全球研究員和公衛官員早就藉由污水檢測小兒麻痺症病毒(Poliovirus)等疾病根源。自去年疫情爆發不久後,一些國家、城市與學校也都開始監測新冠病毒。

美國衛生暨公共服務部(HHS)6月與Biobot Analytics簽訂合約,將提供為期12周的污水收集與分析計畫所需資金,範圍包括涵蓋1億居民的320座污水處理廠。

在密蘇里州,公衛官員與研究員正為污水樣本中變種病毒提高警覺。該州的污水計畫在5月10日首次發現Delta病毒,但該州直到6月才公布首位感染Delta病毒病例。密蘇里大學微生物和免疫學教授、下水道計畫首席研究員強生(Marc Johnson)提及,由於污水樣本可能包括多個變種病毒,因此檢驗程序更為困難。

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Wastewater helps health officials spot Covid-19 warning signs.

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