北美|出生率低真的不好?

女性為自我實現推遲生育,致使美國整體出生率下滑,

但女性增進專業不僅能貢獻己力,也促使政府調整政策重塑經濟,

由此看來出生率低反倒有利經濟。

美國疾病管制暨預防中心(CDC)的數據顯示,去年全美出生率掉了4%,為近半世紀最大跌幅。專家憂心有人口危機,但那未必完全是壞事,女性延後生育自我精進,反倒能參與重塑及振興經濟。

5月初CDC公布報告,美國出生率創近50年來最大年度跌幅,出生數寫下1979年以來最低紀錄。千禧世代女性較晚生育的緣故,美國出生率已連降六年;去年青少女生育率降了8%,過去30年來,這個世代的生育率幾乎年年下降。

但出生率滑落未必是壞消息,事實上這股趨勢已持續數十年之久,象徵邁向性別平等。儘管出生率低也可能反映經濟困境,那意味美國人的負擔能力問題看到解決曙光。

現代女性懂得活出自我

西北大學社會學副教授佩切斯基(Christine Percheski)表示,「出生率降低代表女性有機會受教育和就業,也意味個人主義興起,女性自主權高漲及價值觀改變。」她說,女性選擇留在學校進修,推遲走入婚姻時間。

美國智庫皮尤研究中心(Pew Research Center)發現,女性教育程度愈高,拖到30好幾才懷孕生子的機率就愈大。原因之一是,當今女性發現比起半世紀前的婦女,她們人生有更多選擇。

伊曼紐爾學院(Emmanuel College)心理學副教授梅塔(Clare Mehta)指出,千禧世代在建立專業生涯中,找到自我實現的可能性,過去的世代沒這種機會。梅塔說:「現在的女性寧可先衝刺事業,才會考慮結婚安定下來,她們要的是財務安全感,這在以前不會發生。」

女性自主性提高下,儘管整體出生率下降,30歲末及40歲以上婦女生育的比例卻攀升。不過去年這個年齡層的生育率也見下滑,不免令人擔心疫情衝擊之大,嚴重影響出生率。

經濟低迷期間出生率下跌亦屬正常。佩切斯基指出,一般而言,經濟衰退對出生率和生育率的影響最大,「只要處於政治與社會不安期,大家對生孩子這檔事傾向等一等。」

少子化衝擊 引爆在未來

無論經濟是不是衰退,有潛在的宏觀經濟因素影響出生率。千禧世代的人生規劃推遲結婚生子,與長期面臨負擔能力危機不無關係,他們成了大衰退(Great Recession)長期陰影下的受害者,為住房、健保、育兒等飆漲的生活成本所苦。

專家憂心現下的嬰兒荒會害了經濟,沒有足夠的年輕勞力取代老化的人口。少子化加重政府財政負擔,導致勞動力萎縮,首要面對的是老年人口照護成本的問題,退休金與社會安全基金恐窮於支應。

佩切斯基認為,美國可能必須制定新政策做結構上的調整,以適應人口規模的變化。出生率往下掉不見得代表美國經濟會完蛋,端看拜登政府能不能靠提出的基礎建設計畫,成功提升勞工生產力,還有就是經濟重啟後的狀況。

事實證明,勞工生產力在疫情期間不減反增,經濟重啟後,大多數勞工享有加薪待遇。通膨雖隨之而起,但勞工生產力提高後負擔得起上漲的物價,整體經濟受少子化的衝擊不大。

精句選粹
The declining American birth rate could actually be good for the economy.

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