北美|貝佐斯上太空風險高

藍色起源首艘載人火箭即將升空,

美國商業太空旅行市場也正要起飛,

但專家呼籲太空旅行永遠存在風險。

今年6月中,亞馬遜創辦人貝佐斯(Jeff Bezos)的太空事業藍色起源(Blue Origin),以2,800萬美元得標價賣出私人太空旅行處女航的一個座位,讓7月20日預定升空的New Shepard火箭更加受到注目,原因除了這是藍色起源首艘載人火箭之外,全球首富貝佐斯將親自搭乘也引來全球熱議,因為他所擁有的一切可能因為一點差錯就毀於一旦,甚至可能喪失性命。

藍色起源至今已完成15次無人火箭試射任務,但專家認為太空旅行永遠存在風險。曾多次參與美國太空總署(NASA)太空任務的太空產業顧問佛西克(Laura Forczyk)表示:「載人火箭會比無人火箭承擔更多變數,因為背負六條人命。」

貝佐斯兄弟與拍賣得主即將在7月20日踏上的太空旅程與一般人印象中的NASA太空任務截然不同,因為New Shepard執行的是次軌道太空旅行,只會將太空梭送上距離地表62英里的外太空邊緣。

太空之旅全程11分鐘

New Shepard火箭時速約2,300英里,自西德州基地發射後不久便會與上層的太空梭分離。在火箭分離返回地表的同時,太空梭繼續向上爬升到外太空邊緣,讓乘客體驗三分鐘的無重力空間後隨即下降,利用三個降落傘緩衝以減速降落至地表,全程費時僅11分鐘左右。

相較之下,NASA退役的Space Shuttle及現役的SpaceX Crew Dragon太空梭是執行太空軌道旅行,需要靠多個火箭同時發射,整體結構包含複雜的生命支持系統、推進系統、導航系統及航空電子系統,部分為自動化設備,另有部分需要人為操控。

曾參與Crew Dragon設計團隊的退役NASA太空人雷斯曼(Garrett Reisman)表示,藍色起源與維珍銀河(Virgin Galactic)的次軌道太空旅行比一般太空任務單純許多,因為這類太空梭沒有二氧化碳處理設備,不用回收廢水再利用,也沒有廁所,設備單純相對增加安全性。

火箭沒駕駛 標榜全自動

New Shepard火箭標榜百分百全自動,不僅沒有駕駛也無法轉換成人為操控。藍色起源雖然要求乘客在行前進行兩、三天訓練,但訓練內容只是讓乘客了解安全須知。乘客不用事先提交體檢報告,也不用穿太空裝,基本上發射當天只需要在90秒內從地面抵達發射塔頂端,進入太空艙扣好安全帶後命運就全掌握在機器手裡。

目前聯邦航管局(FAA)監管範圍只涵蓋火箭發射及重返地球時的公共安全及環境影響,並未涵蓋太空艙內人員安危。況且,藍色起源及維珍銀河都要求參與太空旅行的乘客事先簽約同意放棄告訴權,因此真有萬一乘客也只能認栽。

去年曾駕駛Crew Dragon抵達國際太空站的NASA太空人賀利(Doug Hurley)表示,設備測試與人員訓練是降低太空旅行風險的兩大要素。

過去10年,藍色起源及維珍銀河等同業已進行過無數次測試,但賀利認為未來太空旅行成為常態後更須謹慎。他表示:「每趟飛行都很重要,因為每趟都有乘客。」

精句選粹
As the world’s richest person, the possibilities are endless. But Bezos appears ready to risk it all for an 11-minute ride to space.

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