歐洲|飛行實驗室研究暖化

歐洲最大飛行實驗室

正協助科學家著手應付在環保上的嚴峻挑戰。

英國國家大氣科學中心(NCAS)轄下「機載大氣測量設施中心」(FAAM)擁有全歐洲最大飛行實驗室,外觀與小型客機無異,但內部卻裝滿大量科學儀器,讓它全球飛行收集大氣層各種資訊,讓科學家了解大氣活動如何影響氣候,以找出應付全球暖化的對策。

人類正面對空氣污染、氣候異常與極端氣候等帶來各種挑戰與生存危機,FAAM的飛行實驗室環繞地球的高空飛行,透過其對大氣的研究,協助人類更進一步了解這些挑戰的形成與影響。

測量大氣層 了解氣候

FAAM負責人伍利(Alan Woolley)說,測量大氣層中的物理與化學效應可為氣候模型提供重要資訊,讓科學界了解氣候將如何轉變。

他強調FAAM的研究是試圖了解大氣層如何影響環境,讓大家在處理環保問題上能做出更負責任的決定。

FAAM從2005年開始使用其飛行實驗室,迄今已完成逾1.5萬次飛行,累計飛行200萬英里。

雖然新冠肺炎疫情重創全球經濟,但飛行實驗室去年11月還是得到英國政府撥出約8,100萬美元經費,讓FAAM未來十年可繼續研究。

飛行實驗室使用的飛機,是英國航太系統(BAE Systems)製造的BAe 146商用客機,目前仍被許多區域性航空公司使用。BAE當初特別為FAAM改裝飛機來滿足其需求。

飛行實驗室每次飛行,能搭載最多18名科學家,可飛在3.5萬英尺的高空,也能在距離海面50英尺上方做低空飛行,讓其更能了解大氣與海洋之間複雜的互相影響關係。

伍利說,在正常情況下,沒有大型飛機製造商會提供這樣改裝服務。

由於飛行實驗室有這種高空與超低空飛行需求,因此通常會找英國皇家空軍的退役飛行員來駕駛。

為減少低飛時的風險,飛行實驗室採取高翼結構來增加飛行穩定度,並讓掛在機翼上的引擎能距離地表高出一些。

機身還配備加大的油箱,並加強其在跑道上短距離起飛與降落的能力,使其更容易地在偏遠地區的小機場升降。

FAAM實驗室 搬上飛機

機艙內裝備重約四公噸的各種儀器來進行頂尖科學研究。窗口封閉並裝有小嵌口,在飛行時可吸進外面空氣來分析氣體裡成份,例如二氧化碳的含量等。

掛在機翼上的探測器可把飛行時收集的雲、煙、霧、火山灰和污染源等微粒送到機體內供科學家分析。

至於由沙漠灰塵或海鹽等產生難以測量的天然浮質,機身外會裝上儀器,在飛行時能加以分析。

伍利形容其飛行實驗室就像一把多用途「瑞士刀」去滿足不同的研究需要。

像冰島的埃亞菲亞德拉火山在2010年大噴發,導致歐洲各地機場被迫關閉,使航空業損失逾十億美元。飛行實驗室當時就被派去調大氣層中火山灰的含量變化。

兩年後,法國能源公司道達爾(Total)在距離蘇格蘭岸邊150英里的海上艾格爾(Elgin)天然氣平台發生外洩,飛行實驗室協助道達爾偵測大氣中的甲烷濃度。

現在FAAM任務是監測北大西洋航線上的貨船硫排放量,是否符合新的國際排放規定。所得數據將有助科學家分析航運業對人體健康與氣候的影響。

儘管FAAM還有幾個研究計畫因疫情而被迫延後,但其研究團隊希望今年內能繼續進行。

飛行實驗室使用的飛機,是BAe 146商用客機。圖/下載自FAAM推特
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Europe’s biggest flying lab is tackling our toughest environmental challenges.

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