非洲|南非確診數閃降成謎

今年初因出現新變種病毒,南非疫情發展令人憂心,

但奇怪的是,1月中開始新確診病例不增反降,而該國並沒有實施大規模疫苗接種,

也未採取嚴格的封鎖措施,專家苦思疫情突然降溫的可能原因。

今年初,由於新型新冠病毒在南非全國各地亂竄,疫情熱區的檢測有多達三分之一結果呈現陽性,南非的醫生和流行病學家因此已做了最壞的打算。

但接下來的發展卻是讓人大感意外,南非新確診人數反而不增反降。自1月中旬開始,在沒有大規模的疫苗接種或嚴格封鎖的情況下,南非每日新冠肺炎確診人數從歷史高檔的近22,000人,急降到目前的約1,000人。
而且,病毒檢測驗出陽性的比率還不到5%,政府因此取消大部分的封鎖措施。

確診病例急劇下降的原因迄今始終成謎。正如在印度、巴基斯坦和巴西等國家也曾出現確診病例意外下降一樣,流行病學家和病毒學家也都在試圖尋找南非疫情未遵循常軌的可能原因。

未實施嚴格封鎖措施

這些原因包括關鍵的群體已達到放緩病毒傳播的免疫水準,以及民眾緊守戴口罩與自動避免接觸等社交距離規定。

南非國家傳染病研究所(NICD)的醫學流行病學專家莫特利(Harry Moultrie)表示:「任何宣稱已找到疫情開始下降的原因都是一派胡言,因為背後的真正原因實在充滿諸多不確定性。」

新冠疫情大流行爆發迄今已經一年多了,對於新冠病毒如何在社會中傳播,科學家仍有很多不明白的地方,通常疫情高峰時會伴隨著醫院不堪負荷與死亡人數暴增,而疫情降到谷底時,有些地方的生活又跟平常沒兩樣。

與其他一些國家一樣,南非一項複雜的因素是研究人員並不清楚病毒對人口造成的真正損害。由於檢測能力有限,無症狀感染的病例也很多,究竟有多少人已從新冠肺炎中康復、免疫,迄今也無明確數據。

與去年夏天的歐洲情況不一樣的是,這一波疫情南非感染人數下降之前,政府並未實施嚴格的封鎖措施。除了自2020年4月以來就實施戴口罩的規定,室內用餐的禁令因應耶誕節與新年假期還有放寬。

關鍵群體傳播力降

NICD的首席醫學家畢曼(Jinal Bhiman)認為,1月中旬開始確診病例突然減少,最簡單的解釋是某特定人口群體已達到一定免疫水準,使得病毒很難在不同人群之間傳播。

到目前為止,僅約150萬或相當於南非總人口的2.5%確診感染新冠肺炎。但顯而易見的是,實際感染人數絕對要比該統計要高很多。
根據南非醫學研究中心的數據,自去年5月疫情開始飆升以來,該國超額死亡人數有逾14.5萬人之多,其中估計有85%至95%可能是因新冠肺炎所造成。這意味著在過去10個月中,南非大約每500人就有一人死於新冠肺炎。

南非研究人員今年1月對4,858個民眾的血液進行抗體檢測後,估計在兩個疫情最嚴重的省份中,15到69歲的民眾中有超過五成的人已經感染到新冠病毒。但在該國其他地區,免疫的水準不太可能如這兩個地區一樣高。

既然全國未達到群體免疫的程度,專家將疫情降溫可能原因擺在社交網路與工作需與他人密集接觸的特定群體,當這些群體中有足夠多的人達到免疫後,傳播力就會逐漸下降。

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