北美|臨時農工來不了

美國農業高度倚賴外籍季節性勞工,

新冠肺炎影響臨時勞工入境,威脅農場運作,

可能衝擊糧食供應鏈,造成食物價格上漲。

全球多國為了防範新冠肺炎擴散頒布旅遊禁令,美國農業倚重的外籍臨時工無法像往年一樣,在農場需要人手的時候準時上工,影響農作物栽種與收成,不僅威脅農民生計,也可能推高糧食價格。

有別於一般食品供應商可以調整生產和出貨速度,農作物有嚴格的種植和採收時間,農民無法任意加快或減慢生產進度。

在南卡羅萊納州經營農場的卡爾(Chalmers Carr)表示,適合今天採收的成熟桃子,拖到明天可能就會過熟。至於較嬌貴的藍莓或草莓,晚一天摘採可能就毫無價值。甜椒雖然不像草莓得小心呵護,但它的採收期非常短,大約只有2~5天。

4、5月是農忙季節

4月和5月是美國農民重要的種植和收成季節,此時他們需要熟練的勞工幫忙農務,還有穩定的供應鏈運送新鮮農產品。

如果農場主人找不到足夠的人手,或是疫情導致作業中斷,美國民眾到夏季時可能就會感受到食物價格上漲和選擇變少。海外的農民和供應鏈也面臨相似的困境,意味著進口產品也會減少,供給短缺勢必推高價格。

田納西大學農業研究所教授穆罕默德(Andrew Muhammad )指出,農產品供應吃緊將帶動食品價格揚升。

佛羅里達州的農業服務公司D&J and Sons Harvesting,正等待美國官方批准200名臨時工入境。在此同時,佛州的藍莓已經成熟,而密西根州的蘆筍也快要可以採收。

美國農場主合作社委員會總裁暨執行長康納(Chuck Conner)表示,農業是非常倚重外籍臨時工人的產業,特別是新鮮蔬果的栽種或採收時節。

根據美國農業部(USDA)數據顯示,2005財年美國政府核發4.8萬張H-2A季節性農場工人簽證,該數字目前已經上升至將近25萬,其中絕大多數勞工來自墨西哥。

大多數農工來自墨西哥

農業部表示,季節性農場工人簽證核發數量暴增,清楚顯示美國極度缺乏農業勞工。

新冠肺炎疫情導致美國經濟活動停擺,失業人口直線上升。根據美國勞工部公布數據,在3月下半月和4月頭兩周之間,初領失業救濟金人數合計超過2,100萬人。外界或許認為美國目前大量的失業人口,可填補農業的人力需求,不過最近失業的民眾可能都不適任。

美國新鮮農產品協會執行長史丹佐(Tom Stenzel)表示,農場需要熟練的勞工,摘桃子和採草莓完全是兩回事,而且還要顧及採收量與速度,這是一份專業的工作。

史丹佐指出,沒有經驗的人理論上可以轉換至農場工作。「我敢說,農民現在願意聘用任何人,不過這些新手可能欠缺效率,減慢農場運作速度。」

事實上,美國失業民眾不太可能轉換跑道,投入農業工作。史丹佐表示,美國農場很難招聘到本地勞工,鮮少美國勞工願意接受這種吃重又辛苦的勞力工作。

精句選粹
Foreign labor is critical to farm production in United States and Canada, where domestic workers shun the hard physical labor and low pay.

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