帛琉‧ 洛克群島Rock Islands|上帝的水族箱

位於帛琉群島中段之洛克群島(Rock Islands) 由珊瑚礁隆起組成,是海洋國度帛琉觀光最精華的區域,島上因海灣泥沙淤積產生的潟湖,形成獨特的生態系統,綠意盎然的珊瑚礁環繞者碧藍清澈的海水,形成洛克群島深植人心的美麗樣貌。

帛琉海域中擁有超過一千五百種的熱帶魚類、七百多種珊瑚和海葵,十三種鯊魚以及太平洋、印度洋的瀕危海生哺乳動物「儒艮(Dugong)」。豐富多樣的海洋生態受封為「上帝的水族箱」,並且是海洋學家公認的世界七大海底奇觀之首,二〇一二年被登錄為世界遺產。

無毒水母湖見證生態環境變遷

在以浮潛體驗聞名的帛琉,又以洛克群島埃爾瑪爾克島的「水母湖(Ongeim’lTketau)」 為最知名的潛點,旅客在此得以與亮橘色的水母溫柔共游。這般夢幻的場景,實則與當地地殼運動有關。一般而言,水母多會分泌使人麻痺的毒素,然而「帛琉黃金水母(PaulauGolden Jelly¬sh)」 長期生活在因地形抬升、與外海隔絕的內陸鹹水湖,在逐漸失去天敵的環境下,演化至毒素趨近於零的水母品種。

近年因氣候變遷,水母湖內的黃金水母卻大量減少,官方於是在二〇一七年將「觀光命脈」短暫關閉近兩年。事實上,帛琉政府很早就致力於平衡觀光發展及生態保育:二〇〇九年宣布周邊海域成為全球第一座鯊魚禁捕區;二〇一五年規劃面積近五十萬平方公里、當時全球最大國家海洋保護區,逐步達到百分之八十的海域禁止捕魚,復育保護區內的魚群及鯨豚。

關閉水母湖的同年,所有入境旅客還必須簽屬「帛琉誓詞(Palau Pledge)」,承諾在帛琉旅遊期間盡力維護當地環境,如有違反誓詞行為最高罰款一百萬美元(約三千萬台幣)。自二〇二〇年起,又宣布禁用及販售對珊瑚礁有害的防曬乳,若攜帶將在機場海關處沒收。

圖/旅讀OR提供

「吃素美人魚」新故鄉

帛琉政府除了維護鯨豚資源,瀕危的儒艮亦是其復育重點。體型壯碩、有著短鼻厚唇的儒艮為海牛的近親,個性溫馴,食海草維生。關於「美人魚」有一說,即是水手遠遠看到儒艮浮在水面環抱幼獸餵乳而來。

儒艮主要棲息於印度洋、西太平洋較淺的海岸邊,相傳帛琉海域過去儒艮數量曾達兩千隻,目前估計僅剩五十至兩百隻。帛琉「珊瑚礁研究基金會(Coral ReefResearch Foundation)」 長年投入儒艮棲地及數量保育研究,二〇二〇年的研究報告顯示,現在設置的「Ngederrak儒艮保護區」,儒艮群數量穩定,並且很可能緩慢增加中。機構近期常利用無人機觀察儒艮,增加與這群害羞「美人魚」接觸的機會,並曾有一次五十九隻大型儒艮群的紀錄。

在新冠肺炎疫情肆虐全球的當下,帛琉作為旅遊目的地,對於臺灣旅客還有著極大的吸引力──透過「臺帛旅遊泡泡」機制,臺人得以參團親臨帛琉如萬花筒的海底世界,近距離觀察最溫馴的黑鰭鯊魚,泡進因為火山泥堆積而形成的藍白色牛奶湖,享受優美的海島風光。

不過,因著雙邊疫情時好時壞,出入境相關政策也滾動式修正。截至二〇二二年三月,「臺帛旅遊泡泡」仍因年初時一度嚴峻的疫情而暫緩。

圖/旅讀OR提供